Qué es la refrigeración líquida del PC gamer y cómo funciona

Si llevas cierto tiempo en este mundillo, seguramente habrás oído hablar en alguna ocasión de la refrigeración líquida y sus beneficios. También habrás escuchado que es cara, compleja e incluso peligrosa. No es cierto. Son numerosos los mitos que rodean a esta tecnología que surgió prácticamente al mismo tiempo que el overclocking llegaba a las masas. Actualmente, su grado de madurez es tal que podemos encontrarla integrada de fábrica en numerosos ordenadores gaming.

Presente en equipos que van desde las torres Predator Orion más potentes a portátiles gaming de alto rendimiento, tal es el caso del Predator Helios 700, la refrigeración líquida permite mejor que ninguna otra soportar los rigores añadidos por las temperaturas del verano e incluso aumentar la vida útil de nuestro hardware. ¿Cómo? Vamos a explicártelo.

¿Qué es y cómo funciona la refrigeración líquida?

refrigeracion liquida

La refrigeración líquida es un método de enfriamiento de hardware que hace uso de un medio líquido (generalmente agua) como elemento transportador de calor hacia un elemento intercambiador. No es que sumerjamos el procesador o la tarjeta gráfica en un baño frío, sino que los chips en cuestión se ponen en contacto con una superficie de disipación enfriada por un flujo continuo de agua que se lleva el calor a otra parte.

De forma general, estos sistemas constan de un elemento que sirve para captar el calor y que tiene dos tubos: por uno entra el agua fría y por el otro, una vez caliente, se evacúa a un radiador (o un elemento disipador análogo) donde pierde ese calor adquirido durante la refrigeración del hardware. Una vez enfriada el agua, se incorpora otra vez al ciclo.

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Los sistemas de refrigeración líquida utilizan circuitos cerrados movidos por un sistema de bombeo para continuar el ciclo frío->calor->frío. Los hay de muy diversos tipos. Con y sin iluminación, con salida de calor al exterior mediante disipadores o ventiladores, con acoples para CPU, GPU o ambas…. Las opciones son numerosas. Acer, para su gama Predator, confía en el especialista Cooler Master, uno de los fabricantes más reputados del mercado.

En cuanto al líquido en sí mismo, generalmente se utiliza agua con alguna clase de aditivo. Un biocida para prevenir la aparición de hongos y suciedad es bastante habitual, pero también se utilizan tintes especiales ultravioleta para ayudar a crear efectos de luz y componentes que evitan la oxidación de los disipadores acoplados al hardware.

¿Por qué algunos equipos gaming «necesitan» refrigeración líquida?

Por regla general, cuanto más potente sea el hardware, más calor necesita disipar. La inmensa mayoría de los procesadores y las tarjetas gráficas han sido diseñadas para funcionar sin problemas con disipadores y ventiladores convencionales. Pero, si empezamos a meterles mano con overclocking o a modificar sus voltajes fuera de sus valores de fábrica, nos encontraremos con que aumentan su temperatura de forma considerable.

Asimismo, es posible que equipos muy compactos tengan hardware muy potente demasiado pegado como para lograr un flujo eficiente de aire en el interior de la caja. Sin circulación, no hay refrigeración. Así, un sistema líquido puede ser la clave para mantener un elevado rendimiento sin peligro de quemar el hardware o inducir un throttling automático para evitar daños por sobrecalentamiento.

¿Qué ventajas posee frente a los ventiladores?

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La gran ventaja de los sistemas de refrigeración líquida es que exhiben una capacidad de enfriamiento muy superior a la del clásico disipador con ventilador, que pueden tener dimensiones enormes si nos vamos a procesadores y tarjetas de gama alta. Los sistemas de refrigeración líquida suelen tener ventiladores, sí, pero no son del mismo tamaño ni funcionan a la misma velocidad.

Además, la refrigeración por agua hace poco ruido. No es totalmente silenciosa, porque suele haber una pequeña bomba para mantener el ciclo, pero gana por goleada si se compara con el ruido que puede hacer un ventilador pasado de vueltas en lo peor del verano.

Cuando tienes calor, ¿qué te enfría más y mejor? ¿Un ventilador gigante delante de tu cara o un baño con agua fresca? Pues esto es lo mismo.

¿Es solo para torres? ¿Se puede usar refrigeración líquida en un portátil?

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La refrigeración líquida requiere de bastante espacio para desplegar todos sus componentes. Tienes las piezas que se ajustan herméticamente a la superficie que debe ser enfriada, los tubos (que nunca pueden pinzarse o doblarse en extremo), la bomba y el radiador que ayuda a intercambiar el calor del interior de la torre con el aire exterior. Porque la refrigeración, sea del tipo que sea, no es otra cosa que un intercambio de calor entre dos medios distintos.

Dadas las circunstancias, instalar un sistema de refrigeración líquida al uso en un ordenador portátil no es del todo práctico. O lo era. El Predator Helios 700 pertenece a la élite gaming, y como tal, puede beneficiarse de algunos avances imposibles en otros equipos. Por ejemplo, el uso de heat pipes o tubos de calor de alto rendimiento y cámaras de vapor, también conocidas como cámaras de evaporación.

Los tubos de calor y las cámaras de vapor funcionan de manera muy parecida y son, en cierto modo, una evolución de la refrigeración líquida, con el detalle de que el refrigerante pasa a estado gaseoso y luego recupera su estado líquido para reiniciar el ciclo.

Heat pipes o tubos de calor

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Un heat pipe es, básicamente, un tubo de cobre con una pequeña cantidad de líquido en su interior que fluye entre una sección de evaporación y otra de condensación. Cuando el procesador gráfico o la tarjeta se calientan, el líquido se transforma en vapor y se desplaza a la zona de condensación, donde se transforma en gotas de agua y se reinicia el ciclo.

Los tubos de calor son bastante largos y generalmente se conectan a disipadores para permitir el intercambio de calor con el exterior. Son una buena herramienta para llevar el exceso de grados hacia otra parte del portátil, generalmente los costados.

Cámaras de vapor: el último grito en eficiencia

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Las cámaras de vapor, por su parte, son un poco más sofisticadas y bastante más costosas. Su funcionamiento es casi el mismo (el agua del interior “roba” la temperatura del hardware, se convierte en vapor y finalmente se condensa dentro de la propia cámara para volver a estado líquido). No osbtante, son mucho más pequeñas y no mueven el calor a través de una gran superficie, actuando más bien como un disipador pasivo de altísima eficiencia.

Relativamente más recientes, las cámaras de vapor se empezaron a popularizar como método de refrigeración para teléfonos móviles de gama alta, pero ahora dan el salto a los ordenadores portátiles de alto rendimiento.

Si vas a jugar a lo grande, exige lo mejor

Cuando hablamos de portátiles como el Predator Helios 700, no hay hueco para medias tintas. Con una serie de opciones de configuración que alcanzan extremos como un procesador Core i9-9980HK y gráficos GeForce RTX 2080, estamos hablando de un equipo tan potente como las torres más extremas, pero lo bastante pequeño como para caber en una mochila. Los requisitos de refrigeración deben estar por tanto a la altura.

Es por eso que Acer ha dotado a este imponente portátil con heat pipes de alto rendimiento y dos cámaras de vapor independientes, garantizando que todo el calor generado por sus componentes se transmite eficientemente al exterior. Solo así se puede lograr que el Predator Helios 700 mantenga su elevado rendimiento y la máxima fiabilidad en todo momento, incluso cuando estás machacando demonios en ‘Doom Eternal’ en lo peor de la canícula.

Imágenes | Acer, Cooler Master

Mr Píxel