¿Qué son los materiales compuestos y por qué están revolucionando los ordenadores portátiles?

Si eres aficionado al motor o al ciclismo, seguramente estarás habituado al término composite. Esta palabra inglesa describe lo que normalmente conocemos como materiales compuestos y aparece en toda clase de aparatos, caracterizándose por su elevada resistencia en relación a su reducido peso.

Pues bien: estos materiales también se utilizan desde hace años en la industria informática como forma de aligerar los ordenadores portátiles, pero recientemente Acer ha sorprendido con el lanzamiento de la gama Aspire Vero, que destaca por estar fabricada con un composite sumamente novedoso: el plástico reciclado posconsumo.

Conozcamos un poco mejor este tipo de materiales y por qué es el presente y el futuro de la ingeniería.

¿Qué es un material compuesto?

Una descripción más o menos académica de material compuesto lo define como aquel que resulta de combinar dos o más componentes. El composite más antiguo de la humanidad tal vez sea el adobe, que mezcla barro con paja para crear un material de construcción económico pero resistente. Y muy sostenible, dicho sea de paso.

El hormigón armado, el terrazo, el kevlar, la fibra de carbono y numerosas formas de plásticos reforzados son también materiales compuestos.

Los materiales compuestos se distinguen por su elevada ligereza, resistencia y/o flexibilidad. Por ello los podemos encontrar en coches de competición, aviones, bicicletas o chalecos antibalas.

Plástico reforzado con fibra de vidrio

Conocido como GFRP por sus siglas en inglés, es uno de los composites más comunes. Básicamente combina fibras de vidrio en forma de sándwich (A), tejidas (B) o cortadas e incorporadas a un termoplástico (C).

Su uso es universal. Prácticamente cualquier objeto de plástico moderno está fabricado con él, incluyendo la carcasa de muchos laptops. Si quieres saber si una pieza de plástico está reforzada, córtala con una cuchilla. Si el contenido en fibra es alto, notarás que la hoja «rasca» en lugar de cortar suavemente.

Ventajas e inconvenientes

  • Son plásticos livianos y resistentes
  • Su producción es sencilla y económica
  • Admite todo tipo de colores
  • Requiere la obtención de materias primas en ocasiones poco sostenibles

Fibra de carbono

Es la estrella de los composites. Los polímeros reforzados con fibra de carbono combinan normalmente una resina termoplástica con filamentos de carbono tejidos. El resultado son piezas muy livianas pero altamente resistentes.

Los más veteranos recordarán que este material de alta tecnología comenzó a destacar con las primeras raquetas «de carbono». Hoy en día está en todas partes. Volantes, manillares, carrocerías… y portátiles de lujo como el refinado Porsche Design Acer Book RS, que explota las propiedades técnicas y estéticas de este material.

Ventajas e inconvenientes

  • Posee una gran rigidez
  • Estética llamativa
  • No es fácil de colorar
  • Su producción es compleja
  • La fabricación de las piezas es costosa y necesita maquinaria especializada

El próximo nivel: plástico reciclado posconsumo (PCR)

A estos materiales de construcción, de uso ya común en portátiles, se suma otro nuevo: el plástico reciclado posconsumo (PCR). Acer es el primer fabricante en hacer uso industrial y masivo de este componente con su gama Aspire Vero, que utiliza hasta un 30 % de este composite en sus equipos para hacerlos más sostenibles.

Utilizado en el chasis y las teclas, el PCR se compone de materiales plásticos recuperados, combinando una base homogénea con fragmentos reciclados. Estos cachitos de plástico son visibles en la propia carcasa de los equipos, puesto que Acer ha decidido no pintarlos para hacerlos aún más ecológicos.

Ventajas e inconvenientes

  • Alta resistencia
  • Mayor sostenibilidad
  • Ayuda a retirar del medio ambiente plásticos de difícil descomposición y les da un nuevo uso

Este material contribuirá a mantener más limpios nuestros océanos y bosques. Pero Acer no solo fabricará portátiles con PCR, sino que también ha anunciado monitores y ratones diseñados bajo criterios de sostenibilidad y pensados para reducir su huella ecológica de principio a fin.

Imágenes | Acer, Effect of Fibers Configuration and Thickness on Tensile Behavior of GFRP Laminates Exposed to Harsh Environment (CC BY), Holger Casselmann (CC BY-SA 3.0)

Mr Píxel